Flamenco is for Every Body

An Interview with José Galán

BY LORIEN HOUSE AND EMMALY WIEDERHOLT

José Galán is a flamenco dancer, teacher, pedagogue and researcher based in Seville, Spain, as well as the founder and artistic director Flamenco Inclusivo, a flamenco company and association for teaching flamenco to dancers with disabilities. José describes how flamenco as an art form can be expressed by all bodies, and how he has adapted the flamenco technique for any body.

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Flamenco Inclusivo Photo by Sang Hoon Ok

Photo by Sang Hoon Ok

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Please share a bit about your own history dancing flamenco. What has influenced you as a flamenco dancer and artist?

I started dancing when I was seven years old and kept studying dance until I got all the titles that exist in Spain. I also studied pedagogy and received a master’s degree in social education and a doctorate in flamenco. I did my doctorate research in flamenco and disability.

I’ve danced in some of the best flamenco companies, including those of Sara Baras, Antonio Canales, Mario Maya, Aída Gómez and Salvador Távora. I’ve also worked in theater. To me, a dancer is an actor who interprets with his gestures and body language instead of text. Communication and expression are the most important things in dance. Technique is also important, but technique without art results in dance that is “cold” – more like sport than dance. To me, that’s useless. Dance should excite people and transmit emotion to the public.

How did you get the idea of creating Flamenco Inclusivo?

In 2004, I began to give dance classes for people with intellectual disabilities. By 2010, that led to creating my own inclusive flamenco company with integrated shows. That’s how my project was born, through being a pioneer of inclusion in flamenco.

How have you changed or adapted flamenco for people with disabilities?

With practice and experience, I have been developing my own methodology in order to visualize and normalize the abilities and potential of people with disabilities. Flamenco adapts to each person’s ability. It fills me with satisfaction and joy to see how this methodology and resultant choreographic investigation works, both for me and for my students.

Is it more common for you to work with dancers with intellectual or physical disabilities?

I don’t have a preference. I’ve worked with many different kinds of disability. My first experiences were with dancers with intellectual and sensory disabilities. Lately, I’ve worked more with dancers with physical disabilities. One might think that people with physical disabilities would have a harder time with dance, because you dance with your body. So it might look like a bigger challenge for someone with reduced mobility, or with crutches or a wheelchair, to dance, and for me to teach or create choreography on that person.

But in fact, each type of disability requires different things—it’s not that one is easier and one more difficult. Yes, a person with physical disabilities might have more obvious problems with the movements. But a person with intellectual disability might have memory problems, coordination problems, or sensory issues. For example, a kid with autism might be afraid to close his eyes, jump, or move in a way that’s new to him. He might have a lot of problems learning the simple act of lifting an arm, turning, or tapping the floor. But once he learns it, the satisfaction is immense!

When you work with a dancer who uses a wheelchair or crutches, how do you adapt the footwork?

Footwork is the most characteristic thing about flamenco. It seems that if you don’t work with the feet, you aren’t doing flamenco. Of course, flamenco is also about the arms, the skirt movements for women, etc. But certainly, one can say that in all flamenco dances—all—you do footwork.

It’s difficult to adapt the footwork for someone in a wheelchair. But you can imagine that the wheels on the chair, especially the small ones in front, are like feet. When you hit those wheels against the floor, you make a sound—and this sound stands in for the sounds made with the feet.

Of course, the rhythm has to be simpler. It’s impossible to make a really fast rhythm with the wheels. Because of this, it’s not going to be the same dance—but it will be flamenco. That’s what I maintain—that it won’t be the same flamenco, but it will be flamenco. And it doesn’t have to be the same! The beauty of flamenco is in its diversity—everyone does it their own way. It’s like speaking different languages. It’s not a disability to speak one language and not another. Nor is one better than the other—they’re just different. For example, a deaf woman speaks with her hands, and it’s her right to have this form of communication. It’s equally beautiful to have different ways of communicating in flamenco.

Of course, you have to educate the public. It’s important to show and normalize different ways of communicating so that people learn this is another form of the art. It’s not strange people dancing; it’s people with diverse abilities, dancing flamenco.

Flamenco Inclusivo Photo by Peter Martin

Photo by Peter Martin

Also, nobody becomes a dancer by taking one class—whether you’ve got a disability or not. It takes years of effort for anyone. But dancers with different abilities can become professionals if they have the training. There aren’t many examples today in flamenco—because I’m a pioneer with Flamenco Inclusivo—but there are a lot of examples in contemporary dance. There are lots of inclusive contemporary dance companies.

What does serve as an example is that, during flamenco’s long history, there have been great artists with disabilities. For example, “Enrique el Cojo” (Enrique Jiménez Mendoza, 1912-1985). His artistic name (“Enrique the Lame”) was also his disability, and he didn’t hide it from anyone. When he was eight years old, he contracted cancer in one leg. He never recovered the full ability of that leg. Despite that, he became a great artist. He danced with very famous bailaoras, including Matilde Coral. He also became a great teacher—he taught Cristina Hoyo and Manuela Varga, among others.

Enrique was also a little bit deaf; he used a hearing aid. So, physically? A mess! In fact, the opposite of what you think of as a dancer. It’s very interesting to me how a body that’s so far out of the “canon” of perfection, athleticism, beauty, whatever, is capable of dancing flamenco—and of creating new forms of the art. For example, instead of doing a lot of footwork, Enrique used the palms of his hands to mark the rhythm, or he tapped with his hands on a table. Or, he put more weight on the “good” leg, in order to be able to mark rhythms with the other. He even danced more from the waist up, using hands and arms to substitute for what he lacked in the legs—which is a technique one usually associates with women, especially in his era.

One compensates for whatever difficulty. For example, a blind person will likely have sharper hearing. Even people who can see might find themselves closing their eyes in order to hear music better—almost as a reflexive act. It’s important to note that someone might have a disability from birth, someone else might become disabled in adolescence, or even in old age. Sometimes when we get older, we lose certain faculties—hearing, vision, etc., or we may start to have pains we never had before. So we shouldn’t fear disabilities. We should think about them as part of being human. We’re all imperfect. We have to keep reminding ourselves of that fact, especially now, when there’s so much emphasis on perfection and beauty. For example, I’m losing my hair. So I shaved my head. It sounds silly, but in flamenco it’s “normal” to have long hair. Also, I have a hoarse voice. I can’t change that. But, it doesn’t matter whether a cantaor’s voice is hoarse or smooth, because both are flamenco! The richness of this art is in the plurality and diversity of expression.

That’s why I say that flamenco is the patrimony of humanity. It’s universal. You don’t have to be Spanish, nor Andalusian, nor Gitano, nor have long hair. You feel flamenco. It’s very personal. It’s not like classical ballet—it’s not looking for “perfection.” Flamenco searches out the truth. It values a broken voice, experience, expression overall. The words we sing are about life, love, experience. Maybe a girl of ten years could sing a fandango well, but a woman of 80, even if she sings technically worse, is singing the truth. She’s singing about love, about grief, about things she’s actually lived. She’s singing from her own wisdom. In fact, I’ve seen older women dancers, heavy, sometimes they can’t even get out of their chairs. But when they lift an arm, the audience starts to applaud and say, “Ole!” That shows that even traditional flamenco values difference. So it’s very unjust to think that people with different capacities can’t do flamenco.

How often did Flamenco Inclusivo offer classes or workshops before the pandemic? Have you offered virtual classes since the pandemic began? If so, how has that worked?

In addition to the company, I created an association to teach flamenco to people with different capabilities, because there are no flamenco schools for them. Before the quarantine, we gave different classes to different groups. There was a group with physical disabilities, others with intellectual disabilities, another for blind people. I also gave classes at the prison to people with mental illness.

The classes are separated according to disability, but sometimes I combine them. The groups also work together when we do a show. The dynamic is very interesting. When these groups work together, they learn a lot from each other. The same is true in inclusive classes—people with and without disabilities. I’m not talking only about flamenco now. We’ve actually created a family, which is a beautiful thing.

But now, with the quarantine, things are very difficult. I’ve given online classes, but it’s almost impossible for some people to take these classes. It’s almost impossible for a blind person, for example, to get much out of it. This shows that in this so-called “new normal” not everyone suffers equally. People with disabilities have suffered much more from these measures. For my blind students in particular, the quarantine has been a horror. For example, I have a student who’s almost 80 years old and lives alone. She’s almost blind. One day she lost her glasses. She spent five days looking for them. This doesn’t have anything to do with flamenco, but I have to be there for my students as a support. I’ve been talking to her every day by phone, trying to help.

We’re learning to see our problems as relative. A woman in a wheelchair might complain because she can’t access certain places, or because it’s difficult to do certain things in a chair. But when she meets someone of her own age, but completely blind, she might think, “That’s worse!” In adversity, the only thing we can do is grow.

But in the end, dance and theater, and teaching these arts, must be done in person. They must be experienced in order to be learned. So I hope we go back to physical classes soon.

What’s been easiest and most difficult about including dancers with disabilities in flamenco?

The easiest are their wishes and desires to learn. The most difficult are the rehearsals and the number of repetitions needed to achieve good results. That’s the same with any dancer.

Flamenco Inclusivo Photo by Sang Hoon Ok

Photo by Sang Hoon Ok

Are there enough studios and stages that are wheelchair accessible in Spain? If not, how do you ensure your dancers have access?

Society is getting better, but I’m still seeing problems. There are theaters and public spaces that have access for people with disabilities to go in and see a show, but people with disabilities who are actually performing in the show can’t get in! In other words, the audience has easy access, but the dancers and actors don’t. There are no ramps, or the stage is not accessible.

We can’t get angry about it; we have to work to change it. It is changing. Little by little, we’re making disability in the performing arts visible. I recently participated in a videocall with an organization here in Spain to talk about disabilities in the performing arts. I talked about dance, another person talked about theater, another about film, etc. For example, when there is a character in a wheelchair, or with another type of disability, the ideal would be to have an actor with the same disability play this role. The ideal is to give the disabled performer the opportunity to work.

In what kind of venues does Flamenco Inclusivo mostly perform?

In 2018, I had the great fortune to choreograph a flamenco flash mob in the Bienal de Flamenco here in Seville. I also wrote the song. It was the first flash mob of inclusive flamenco. We performed in the street, in a festival, where there were thousands of people. That was the first time many people saw disabled people doing flamenco. Thanks to the video of that flash mob, which was seen all over the world, people got to know me and my way of understanding Flamenco Inclusivo as flamenco for everyone. Of course, there are a lot of disabilities you can’t see. For example, a deaf person, or even a blind person who wears dark glasses. It’s wonderful because sometimes after we’ve finished a show, and I tell someone, “Well that dancer is blind,” they are completely surprised. They hadn’t noticed at all. And once they know, they appreciate the art even more.

Overall, we’ve worked mostly in theaters and festivals. We have not yet danced in a Tablao de Flamenco. That’s more traditional. I’ve had problems with the empresarios of those Tablaos, because they don’t want to give opportunities to dancers with disabilities. Sometimes they’ve said ugly things. For example, “Why would we want to see a disabled girl dance flamenco?” And I say, “Because she’s wonderful.” I’ve even offered to dance with my dancers, free, for a week, as an experiment. But they’ve told me: no, we only want young, “beautiful” dancers. It’s their concept of beauty of course, because for me, my dancers are beautiful, even if they’re short or heavy. They have art and grace, more even than any tall, thin, pretty woman. So, this is a mental barrier.

They’ve also told me that tourists who come to see the Tablao don’t want to see disabled people dancing—they’ll ask for their money back. They’ll think it’s a trick. I tell them to try it, because I think the opposite is true—the people, afficionados, who come to see real flamenco are going to love what they see. And a lot of times these Tablaos are low quality; they’re the ones cheating people, offering something that’s not so good. They contract dancers who haven’t mastered the art and pay them a low wage.

So I think a tourist who comes to see flamenco, who has an appreciation for the art, would love to see my dancers. They’d cry from emotion, from happiness. They also might say, “Wow, if this girl can dance flamenco, maybe I can too!” When you see someone overcome obstacles, you want to do the same. It feeds the inspiration.

But, as I said, we’ve yet to work in any of the Tablaos.

Have other flamenco choreographers or companies started working with dancers with disabilities?

No other flamenco companies have done so yet. But my work has sparked interest in some international flamenco schools. We’ve served as an inspiration. I’ll go once a year to supervise their work or create choreographies with their dancers. For example, there’s a school in Italy I work with once a year.

Have any of your students gone on to dance professionally beyond Flamenco Inclusivo? If yes, what has been their trajectory or experience? If not, do you think this is possible in the future?

Not yet, because, again, my company is the only inclusive flamenco company so far. I not only have dancers in the company, but also musicians with disabilities. For example, I have blind singers and percussionists. Flamenco uses a lot of improvisation. That can be a problem for us, because, for example, if I’m dancing, and I suddenly change the tempo from six to eight, a blind singer, who has memorized the tempo, is not going to catch the change. In traditional flamenco, that’s not a problem, obviously, because all the musicians and singers follow the dancer’s lead, without need for words. So for us, this changes the onstage communication. I can say, “Let’s go here!” or give some other vocal signal to mark or change tempo—that’s how we work with it. Ours is a collaboration, and everything is new for us. Memorization then becomes very important for us, even more so than in traditional flamenco. It may be difficult to translate that to other situations. Also, a lot of my wheelchair students haven’t been studying very long, and they memorize the dances completely. Not for disability, but for lack of experience. Improvisation requires a lot of experience. Ultimately though, I think we need even more companionship and collaboration than in traditional flamenco, because of the way we have to work together.

How would you like to expand your work in the future?

I think my work with inclusive flamenco will expand and extend to the rest of the world. At the very least, we’re making people aware that people with different capabilities can dance flamenco. I’d like in the future to be an ambassador of inclusive flamenco. I want people to see that this art benefits from a diversity of bodies and abilities, and that the difference is an added value, not an obstacle.

Flamenco Inclusivo Photo by Sang Hoon Ok

Photo by Sang Hoon Ok

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To learn more, visit www.josegalan.net.

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ESPAÑOL:

EL FLAMENCO ES PARA TODOS

Entrevista con José Galán

De LORIEN HOUSE y EMMALY WIEDERHOLT

José Galán es un bailaor, maestro, pedagogo y investigador del flamenco, basado en Sevilla, España. Es el fundador y director de Flamenco Inclusivo, una compañía de flamenco y una associación para la enseñanza del arte flamenco a personas con discapacidades. José habla del flamenco como un arte en el que todos pueden participar y expresar, y de cómo es posible enseñar y adaptar la técnica de flamenco para cada persona.

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Por favor, cuentanos un poco sobre tu propia historia con el baile flamenco. ¿Qué ha influenciado tu formación como bailaor y artista de flamenco?

Empecé a bailar con siete años y pronto comencé a estudiar danza hasta conseguir todos los títulos que existen en España. También estudié en la universidad pedagogía. Recibí un master de educación social y un doctorado de flamenco cuya línea de investigación se trata de flamenco y discapacidad. He bailado en las mejores compañías de flamenco como las de Sara Baras, Antonio Canales, Mario Maya, Aída Gómez o Salvador Távora. He trabajado no solo en la danza, sino también en el teatro, ya que considero que un bailaor también es un actor que interpreta con sus gestos y su lenguaje corporal aunque sin texto. La comunicación y expresión es lo más importante, sin olvidar la técnica. Pero tener técnica sin arte es un baile frío y no sirve de nada. Parecería deporte en lugar de danza. El baile sirve para emocionarse y transmitir emoción al público.

¿Cómo llegaste a la idea de crear el Flamenco Inclusivo?

En 2004 comienzo a dar clases de danza para personas con discapacidades intelectuales. En 2010 creé mi propia Compañía de Flamenco Inclusivo con espectáculos integrados. Así nació mi proyecto, siendo pionero y precursor de la inclusión a través del flamenco.

¿Cómo has cambiado o adaptado el baile flamenco para las personas con capacidades diferentes?

Con la práctica y la experiencia he ido desarrollando mi propia metodología para visualizar y normalizar las potencialidades de las personas con capacidades diferentes. El baile flamenco se adapta según cada persona. Es una innovación pedagógica y una investigación coreográfica muy interesante que me llena de satisfacción y alegría, tanto a mi como a ellos.

Flamenco Inclusivo Photo by Ginette Lavell

Foto: Ginette Lavell

Es más commun para ustedes trabajar con bailarines con discapacidades intelectuales/cognitivas, o con bailarines con discapacidades físicas?

Pues yo no tengo preferencia. He trabajado con todo tipo de discapacidad. Monté mi propia compañía en el 2010, y mis primeras experiencias fueron con personas con discapacidades intelectuales y sensoriales. Últimamente mis experiencias han sido con personas con discapacidades físicas. La discapacidad física parece que es la más incapacitante para el baile, porque el baile se hace con el cuerpo. Para una persona en silla de ruedas, o con muletas, o con su movilidad reducida, es un reto más complicado tanto para la persona que baila como para mi cuando tengo que enseñar o montar una coreografía.

Pero de hecho, cada tipo de discapacidad requiere cosas diferentes. No es que alguna es más fácil y alguna más difícil. Sí, una persona con alguna discapacidad física tal vez va a tener problemas más obvios con hacer los movimientos. Pero las personas con discapacidades intelectuales pueden tener problemas con la memoria, o de coordinación, o problemas sensoriales. Por ejemplo un chico con autismo puede tener miedo al cerrar los ojos, o saltar, o moverse en una manera nueva. Para una persona así el simple hecho de levantar un brazo, hacer un giro o un zapateado puede costar mucho trabajo conseguirlo. Pero cuando lo consigue, la satisfación es muy grande.

Cuando trabajas con alguien que usa una silla de ruedas o muletas, como adaptas la tecnica de pies?

Lo más característico del flamenco es el zapateado. Parece que si no se zapatea, no estas haciendo flamenco. Por supuesto el flamenco también se trata de los brazos, el movimiento de la falda para las chicas, etc. Pero se puede decir que en todos los bailes de flamenco—todos–se zapatea. Entonces, adaptar el zapateado para una persona en silla de ruedas es difícil. Pero: imagínate como si las ruedas de la silla, sobre todo las ruedas pequeñitas de adelante, fueran los pies. Entonces al percutir las ruedas contra el suelo, se puede hacer algún sonido, y con eso sustituir el ruido de las ruedas para lo del zapateado.

Por eso, el zapateado con una silla de ruedas debe ser más simple, ritimicamente. Es imposible hacer un taconazo muy rápido por ejemplo. Dado esto, es también imposible que sea el mismo baile, pero no es imposible bailar el flamenco en silla de ruedas. Eso es lo que yo defiendo: que nunca va a ser igual, pero sí. es posible. Y ¡no tiene que ser igual! Es muy bonita la diversidad de que cada una lo haga a su manera. Es como hablar en diferentes idiomas—no es una discapacidad hablar un idioma en vez de otro. Tampoco el uno es mejor que el otro, son solo diferentes. Por ejemplo una chica sorda puede hablar con sus manos y es su derecho tener esta otra forma de comunicarse. Es igual de bonito tener otra forma de bailar dentro del flamenco.

Por supuesto hay que educar el público. Hay que visibilizar o normalizar la diferencia—que la gente conozca que hay aquí un flamenco diferente. Que no son personas extrañas haciendo el baile, sino personas con diversas capacidades, haciendo flamenco.

Hay que decir que ningún bailarín se forma tomando una clase, tanto los bailarines con discapacidades como los sin discapacidades. Hace falta muchos años y esfuerzo. Con esa formación, los bailarines con diversas capacidades se pueden llegar incluso a ser profesionales. Yo no tengo referentes dentro del flamenco, porque yo soy pionero con el Flamenco Inclusivo, pero hay ejemplares en la danza contemporánea—hay muchas compañías de danza contemporánea inclusiva.

Lo que sí me sirve como referencia es que a lo largo de la historia del flamenco, han sido grandes artistas con discapacidades. Por ejemplo, había una persona que se llamó “Enrique el Cojo” (Enrique Jiménez Mendoza, 1912-1985). Su nombre artistico era además su discapacidad, y no ocultaba su discapacidad de ninguna manera. A los ocho años tuvo un cancer de la pierna, por eso se hizo “cojo.” A pesar de eso, se convirtió en grande artista. Bailaba mucho con la bailaora muy famosa Matilde Coral, entre otras. Además de ser bailaor, Enrique el Cojo se dedicaba a la enseñanza. Enseñaba por ejemplo a Cristina Hoyo, Manuela Varga, a muchos grandes artistas.

También Enrique el Cojo era un poco sordo, tenía un aparato para escuchar. Entonces: físicamente? ¡Fatal! De hecho lo contrario del cuerpo de un bailaor. Es muy interesante que un cuerpo que se sale del canon de la perfeción o del atletismo o de belleza o lo que sea, sea capaz de bailar el flamenco a su forma, ¡incluso a crear una forma nueva! Por ejemplo, en vez de zapatear tanto con los pies, él tocaba más con las palmas, o  hacía compás sobre la mesa. O, para zapatear, echaba más el peso en un pie que del otro. Incluso bailaba más de cintura para arriba—usando sus manos y brazos para sustituir lo que le falta para abajo—que se supone es más característica de las mujeres, especialmente en esa época.

Al final, las discapacidades se compensan. Por ejemplo para una persona ciega, el oido se agudiza. Incluso para nosotros, que estamos acostumbrados a ver, si queremos escuchar más bien la música de flamenco, cerramos los ojos, como acto reflejo. Y es importante notar que una persona puede tener una discapacidad desde el nacimiento, o puede llegar en su adolescencia, o incluso en la vejez. Las personas viejas a veces pierden sus facultades—el oido o la visión, o tal vez empieza a doler la pierna o cualquier cosa. Entonces, no hay que tenerle miedo a la discapacidad, sino contemplarla como parte del ser humano. Todos somos imperfectos! Es muy importante notar eso hoy en dia, cuando hay tanto énfasis en la perfección y la belleza. Yo, por ejemplo, me falta el pelo, así que me afeito la cabeza. Y parece una tontería, pero en el flamenco es “normal” tener el pelo largo. Además, tengo una voz aguda. No me la puedo cambiar. Pero, no importa si sea la voz aguda o la voz dulce—ambas son flamenca! En la pluralidad y diversidad está la riqueza del arte flamenco.

Por eso digo que el flamenco es el patrimonio de la humanidad. Es algo universal. No hace falta ser español, ni andaluz, ni gitano, ni tener el pelo largo.  El flamenco se siente, es muy personal. No es como el ballet clásico—que es “la perfecion”.  El flamenco busca la verdad. Valora una voz rota, valora la experiencia, la expresión sobre todo. Las letras que se canta son sobre la vivencia, la experiencia. Tal vez una chica de 10 años puede cantar muy bien un fandango, pero una mujer de 80, aunque lo cante peor, esta cantando la verdad. Esta hablando de amor, de tristeza, de cosas que ha vivido. Esta cantando desde su sabiduría.

Por ejemplo hay mujeres viejas, gorditas, incluso unas que ni siquera se puedan levantarse de la silla. Pero cuando levantan un brazo, el público se pone a aplaudir y decirles “ole!” Entonces incluso el flamenco tradicional valora cosas diferentes. Por eso es muy injusto decir que personas con capacidades diferentes no puedan hacer el flamenco.

Con que frequencia Flamenco Inclusivo solia ofrecer clases o talleres antes de la cuarentena? Has empezado ahora a ofrecer clases virtuales? Y, si la respuesta es “sí”, como ha funcionado eso?

Además de la compañía, he creado una asociación para la enseñanza del flamenco, porque no hay academias para personas con discapacidades quienes quieren hacerlo. Antes de la cuarentena, la asociación daba diferentes clases de flamenco para personas diferentes. Hubo un grupo con discapacidades físicas, otro con discapacidades intelectuales, otro de personas ciegas. Incluso yo iba a la cárcel a darles clases a personas allí con enfermedades mentales. Estas clases son separadas según la discapacidad, pero de vez en cuando junto las clases, y las junto cuando hay alguna actuación. Es muy interesante la dinámica grupal. Cuando trabajan juntas, se pueden aprender mucho las unas de las otras. Y también en las clases para gente con y sin discapacidad. No solamente hablando del flamenco, pero además de la parte personal—se ha creado como una familia. Eso es muy bonito.

Pero, ahora, con la cuarentena, es muy complicado. He dado clases online, pero es casi imposible para unas personas tomar estas clases. Es imposible por ejemplo con las personas ciegas. Es cierto que en esta “nueva realidad” no todas las personas se la han sufrido igual. Las personas con discapacidades han sufrido más. Para mis alumnas ciegas, quienes estan viviendo solas, el confinamiento ha sido un horror. Por ejemplo tengo una alumna de casi 80 años quien vive sola, y es casi ciega. Un día perdió las gafas, y llevó 5 días buscandolas. Este no tiene nada que ver con el flamenco, pero yo tengo que estar allí como apoyo. Estaba hablando con ella todos los dias por el celular, tratando de darle apoyo, etc.

Entonces, estamos aprendiendo a relativizar los problemas. Por ejemplo. una chica en silla de ruedas se puede quejar porque no hay fácil acceso a unos lugares, o porque es difícil hacer cosas en la silla. Pero si de repente conoce a alguien de su misma edad pero completamente ciego—puede decir, “pero eso es peor!” Ante la adversidad lo único que nos queda es crecernos.

Al final, el baile y el teatro y la enseñanza de estas artes deben ser presenciadas y experienciadas. Por eso, ojalá que regresamos pronto a las clases físicas.

¿Cual ha sido lo más fácil de trabajar con bailarines(as) con capacidades diferentes? Lo más difícil?

Lo más fácil son la ilusión y las ganas de ellos. Lo más difícil son los ensayos y repeticiones para conseguir buenos resultados. Como cualquier bailarín.

Flamenco Inclusivo Photo by Ginette Lavell

Foto: Ginette Lavell

Hay suficientes lugares en España que tienen acceso fácil para bailarines en sillas de ruedas o con muletas? Y si no, que haces para asegurarte que tus bailarines tienen acceso?

La sociedad esta cambiando y mejorando. Pero sigo viendo problemas de adaptación. Hay teatros o espacios públicos donde la gente con discapacidades pueden entrar a ver un espectáculo, pero las personas actuando en el espectáculo no pueden entrar! En otras palabras, hay acceso fácil para el público, pero para los bailarines o actores, no. No hay escalones, no hay rampas para acceder al escenario.

No hay que enfadarnos, hay que conseguir de que eso cambie y mejore. Y va poco a poco. Hace unos días yo tuve una videollamada con una organización aquí en España. Hablabamos de las discapacidades en las artes escénicos. Yo hablaba de la danza, otra persona del teatro, otra del cine. Y poco a poco estamos cambiando la escena, visibilizando el arte inclusivo. Por ejemplo en el cine o el teatro, donde un carácter va en silla de ruedas, o con otro tipo de discapacidad, lo ideal sería que el actor que hace este papel fuera un actor con esta discapacidad. Lo ideal sería darle la oportunidad a trabajar a personas discapacitadas que estan formadas en el arte.

En que tipo de lugar suelen ustedes presentar sus obras?

En 2018, tuve la suerte de coreografiar un flashmob de flamenco en el Bienal de Flamenco aquí en Sevilla. Yo también escribí la canción y las letras. Fue el primer flashmob de flamenco integrado. Eso lo hicimos en la calle, en un festival, donde había miles de personas. Y para mucha gente, eso era la primera vez que vieron a personas con discapacidades bailando flamenco. Gracias al video este flashmob fue vista en todo el mundo, y me conocían a mi y a mi manera de entender el Flamenco Inclusivo como un flamenco para todos.

Por supuesto, hay muchas discapacidades que no se ven. Una persona sorda por ejemplo, o una persona ciega con gafas de sol. Es bonito porque a veces cuando hemos terminado un espectáculo y yo digo, pues esa persona era ciega, la gente esta sorprendida porque no se ha notado. Y cuando saben, valoran más el esfuerzo y el arte.

Sobre todo, he trabajado con personas con discapacidades en teatros y festivales. Pero en un tablao de flamenco, todavía no. Un tablao de flamenco es más tradicional. Y he tenido problemas con los empresarios de los tablaos, porque no quieren darles oportunidades a los bailarines con discapacidades. A veces, me dicen cosas feas. Dicen por ejemplo: “para que quiere que una chica discapacitada baile en un tablao.” Y yo les digo, “porque es una maravilla.” Y incluso les ofrezco bailar yo también con la chica, gratis, durante una semana, como experimento. O dicen que las bailaoras tienen que ser mujeres jovenes, “guapas.” (Es su concepto de la belleza por supuesto). Para mi, mis bailaoras son muy guapas, incluso siendo bajitas o gorditas. Tienen mucho arte, mucha gracia, incluso más que una mujer super delgada, alta, guapa. Esta es una barrera mental.

O me dicen que las personas extranjeras que vienen a un tablao para consumir flamenco no quieren ver a una chica con discapacidad. “Si ven algo así, nos van a pedir el dinero de la entrada. Van a pensar que es un engaño.” Yo les digo: “vamos a probarlo, porque yo creo lo contrario.” Especialmente porque muchas veces estos tablaos no son de calidad, y de hecho ellos engañan a los extranjeros ofreciendolos algo que no es bueno. Contratan a personas sin arte, pagandolas menos dinero, etc.

Yo creo que una persona extranjera a quien le gusta el flamenco, cuando vea a esta chica con discapacidad bailar, va a llorar de emoción, y de alegría. Y además esta persona puede decir: “Oye, si esta chica puede bailar flamenco, yo tambien puedo!” Cuando ves que una persona supera su barrera, también te entras en ganas de hacerlo. Es algo que se alimenta la inspiración.

Pero en los tablaos todavía no hemos trabajado.

En el baile flamenco tradicional, ¿han empezado otros coreografos o compañías de flamenco a trabajar con bailerines/as con capacidades diferentes?

Compañías de flamenco aún no. Pero sí, se ha despertado interés e iniciativas inclusivas en escuelas de flamenco a nivel internacional cuando han conocido mi trabajo. Les ha servido de inspiración. Voy a supervisar sus trabajos o a crear coreografías una vez al año, por ejemplo en Italia.

Hay alumnos tuyos quienes han trabajado como bailarines profesionales en otras situaciones, o en otras companias fuera del Flamenco Inclusivo?

No, porque mi compañía es la única compañía del flamenco integrado. Dentro de esta compañía tengo no solo bailarines, pero también músicos con discapacidades: por ejemplo cantaoras y percusionistas invidentes. En el flamenco a veces improvisamos. Y eso puede ser un problema para nosotros, porque, por ejemplo si yo de repente cambio el compás de 6 a 8, una cantaora invidente, quien ha memorizado el compás, no va a enterarse del cambio. En el flamenco tradicional, eso no ocurre porque las guitarristas y cantaores siguen el bailaor, sin hablar. Así que tener músicos invidentes puede cambiar la comunicación en el escenario. Yo puedo decir por ejemplo, “vamos alla!” para cambiar o marcar un tempo, o hacer alguna señal vocal. Entonces es un trabajo de cooperación entre los compañeros, y todo es nuevo para nosotros en la escena.

Por eso, para nosotros, la memorización es muy importante—más que en el flamenco tradicional. Además, mis alumnos en silla de ruedas llevan poquito tiempo aprendiendo, y llevan los bailes muy memorizados. No es por la discapacidad, es por la falta de experiencia. Al final yo creo que para nosotros, hay incluso más compañerismo que en el flamenco tradicional, por, entre otras cosas, la manera en que tenemos que trabajar juntos.

¿Cómo ves el futuro de tu trabajo? ¿Y cómo quisieras que sea?

Pienso que se va a extender mucho más mi trabajo de flamenco inclusivo por el resto del mundo o como mínimo a concienciar que el baile flamenco pueden bailarlo las personas con capacidades diferentes. Me gustaría que en el futuro fuera embajador del flamenco inclusivo y que contaran con mi presencia para que este arte pueda beneficiarse de la diversidad de los cuerpos no normativos. Y que la diferencia sea un valor añadido, no un obstáculo.

Flamenco Inclusivo Photo by Klaus Handner

Foto: Klaus Handner

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